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Birka

      

       

Birka wurde kurz vor 800 auf der Insel Björko im Mälarsee gegründet, westlich des heutigen Stockholm. Als offiziell gebilligter Handelshafen war Birka durch ein Netzwerk von Flüssen, Seen und Buchten vor Angriffen geschützt und wurde von Langschiffen bewacht. Die im Nordosten von Björko (Birkeninsel) gelegene Siedlung war von einem Wall umgeben und die Ausdehnung schwarzer Erde (Holzkohlenreste aus Jahrhunderten der Besiedlung) innerhalb der halbkreisförmigen Verteidigungsanlagen zeigt an, dass die Stadt etwa 12 Hektar groß war.

An ihrem Nordende boten die natürlichen Häfen Kuggham (Frachthafen) und Korshamn (Kreuzhafen) außerhalb des Walls sichere Ankerplätze und Strände für Handelsschiffe. Außerdem dienten Molen als direkte Zugänge zu Lagerhäusern und Werkstätten.

Aus den archäologischen Überresten der städtischen Kunsthandwerker wissen wir, dass es hier Metallbearbeitung, Holzschnitzerei, Bronzegießerei, Lederverarbeitung und Knochenschnitzerei gab. Im Unterschied zu Kaupang in 

Norwegen dürfte Birka ein ganzjährig geöffneter Markt gewesen sein, wohin Pelz-, Haut- und Elfenbeinjäger im Winter ihre Beute bringen konnten und wo sie für die Handelsschiffe, die zu Sommerbeginn eintrafen, bereit lagen. In Schweden abgebautes Eisen wurde in Birka verkauft und dann nach Hedeby (Haithabu) in Dänemark verschifft. Sklavenhändler brachten ihre Gefangenen über die Ostsee zum Verkauf auf die Insel. Sie tauschten sie gegen arabisches Silber, fränkische oder sächsische Luxusgüter (Glas, Stoffe, Schmuck und Keramik) , Waffen oder sogar Wein.

Birka scheint auf seinem Höhepunkt etwa 1.000 Einwohner gehabt zu haben. Doch nach dem Rückgang des Silberhandels und dem Anstieg des Landniveaus (wodurch die Siedlung auf dem Wasserweg weniger leicht zugänglich war) wurde der Ort Mitte des 10.Jahrhunderts verlassen. In der folgenden Zeit konzentrierte sich der Handel mehr und mehr auf Gotland.
 

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